גם בחלומות הוורודים ביותר של אנשי אשדוד, ערב פתיחת עונת הבכורה שלהם בליגת לוטו, לא תיארו לעצמם קברניטי הקבוצה שאחרי המחזור ה-12 תהיה מכבי אשדוד מדורגת במקום השני בטבלה ובטח שלא אחרי ניצחון ב-23 נקודות הפרש על הפועל ירושלים של עודד קטש. הקבוצה של עופר ברקוביץ' לא התחשבה אמש (ראשון) בסגל הטלאים שהעמידו קטש וירושלים למשחק ובעזרת ערב כדורסל גדול בראשותו של מאיר טפירו הבלתי נלאה, הביסו את חניכיו של קטש 75:98, באחד המשחקים הגדולים בתולדות המועדון, שרושם עד כה עונת בכורה חלומית בליגה הבכירה.

 

 

 

בסיום המשחק מצאנו את אנשי אשדוד בעננים, בסך הכול אף אחד לא חלם בקיץ הלא קל שעברה הקבוצה שהיא תהיה שנייה רק למכבי ת"א הגדולה. המאמן המנצח עופר ברקוביץ' אמר לאחר המשחק: "נהניתי. הקבוצה משחקת טוב ומרגישים את זה. עושים פה עבודה גדולה. התגוררתי במאבקי ההישרדות אבל אני לא רוצה להיות חזיר. תפסנו את ירושלים בסיטואציה לא פשוטה עם הרכב חסר". על הכוכב שלו מאיר טפירו אמר ברקוביץ: "מאיר לא שחקן גדול, הוא ספורטאי גדול, גם בתחרות קליעות הכי קטנה באימון הוא משתגע. כיף גדול לעבוד איתו, בשבילי זו הנאה אדירה והוא סוחף את כל הקבוצה איתו. זאת קבוצה שמאוד כיף לעבוד איתה". ברקוביץ' לא שכח לתת קרדיט גם לעוזרים שלו: ""אנחנו בונים ביחד דבר יפה, יש פה קבוצה טובה ויש לי רק דברים טובים להגיד. יש פה אנשים שרעבים כמו מאיר שהוא ספורטאי גדול ואני מקווה שנשמור על זה במשחק מול בני השרון. סך הכול הייתה פה עבודה טובה ואני רוצה לתת קרדיט גדול לשני אנשים ליאור רוזן (עוזר המאמן) ורפי גרדוצקי (מאמן הכושר) שהם בעלי חלק נכבד. גם ראש העירייה נותן לנו גב כלכלי ושימשיך. השאיפה היא להמשיך, אני לא מכוון למקום מסוים כי יש עוד 17 מחזורי ליגה בערך וזה הרבה. הכול יכול לקרות, אנחנו מאמינים בצניעות. חשוב לקום מחר ולהרגיש שכל משחק הוא קשה ומעדיפים לא להתעסק עם הטבלה וכן להסתכל גם אחורה".

 

 

הקפטן מאיר טפירו נראה היה מאד שמח ובעיקר מאד בטוח בקבוצתו וביכולת שלה: "הייתה פה אווירת כדורסל מדהימה", אמר השחקן, "האולם היה מלא והיה כיף לשחק. אני שמח בשביל הקהל הזה והעיר הזאת שיש לה קבוצה שהיא יכולה להיות גאה בה. אנחנו קבוצה טובה שמראה את זה משבוע לשבוע, אני שמח שידענו היום להגדיל את ההפרש ולא לחזור למשחק צמוד כמו במשחקים הקודמים שלנו". על הסיכוי שאשדוד תגיע לפיינל פור אמר טפירו: "אנחנו רק רוצים ליהנות, למה להכניס לחץ? בואו נהנה ונשמח, אם נהיה בכושר הזה בסוף השנה יהיה על מה לדבר. אנחנו כבר שבועיים וחצי בלי וואלאס והדרך עוד ארוכה". "זה לא סוד שירושלים באה עם שחקנים חסרים, גם לנו חסר שחקן - וואלס הוא שחקן של דאבל דאבל. הוא מאוד משמעותי עבורנו וחסר אבל אני שמח שעשינו כדורסל כיפי והייתה פה אווירה כמו במלחה. בשבילנו כל ניצחון הוא ניצחון כי הליגה מאוד צפופה והפסד אחד או שניים זה כבר בעייתי. אנחנו לא חושבים על הכושר אלא חושבים על ליהנות. ראש העירייה הרים פה פרויקט מדהים ואני שמח להיות חלק מזה. המטרה האישית שלי זה להמשיך ליהנות, להתחבר לקבוצה, לעיר ולקהל. אנחנו לא מסתכלים על המיקום שלנו בטבלה אלא נהנים".

 

 

 

מאמן הפועל ירושלים, עודד קטש היה כעוס מאוד בסיום. "אני לא רוצה להתייחס למי שחסר היום או לפצועים. מה שקרה פה היום לא מתאים ולא ראוי לקבוצה כמו הפועל ירושלים. אני אחראי למה שקורה על המגרש. זה בהחלט לא היה טוב. יש לנו משחקים חשובים בזמן הקרוב, צריכים לעבור את השלבים בגביע, להחזיר את הביטחון ולבוא להילחם על הכבוד שלנו". המאמן נשאל לגבי הסיבה שהקבוצה נראתה רע, אמר קטש: "אם הייתי יודע הייתי מתקן. אשדוד משחקת טוב, הם באו ועשו את העבודה". אין ספק שהעולה החדשה היא המרעננת הרשמית של הליגה העונה. זה היה ניצחון מרשים וערב התקפי כמעט מושלם של עופר ברקוביץ' ושחקניו, שפשוט נתנו שיעור בכדורסל קבוצתי לאלה של קטש, בניצוחו של המאסטרו, מאיר טפירו, שהתעלל באקסית וסיים עם שורה סטטיסטית מרשימה של 20 נקודות, 7 אסיסטים ו-5 כדורים חוזרים.

 

 

הגארד, ראמל בראדלי, שהצטיין לצידו של טפירו בקו האחורי עם 14 נקודות ו-8 אסיסטים, אמר לאחר הניצחון: "זה ניצחון גדול מאוד בשבילנו, כי ידענו שזה משחק שבו הקבוצה המנצחת תעלה למקום השני בטבלה. המאמן אמר לנו לשחק חזק ולהילחם עם הרבה התלהבות ואינטנסיביות. כולם התעלו, זה היה מאמץ קבוצתי נהדר. אני חושב שכדי להישאר במצב המצוין שלנו וכדי לשמור על המקום השני, אנחנו צריכים להמשיך לעשות את מה שעשינו עד עכשיו, לעבוד קשה באימונים, לשחק עם הרבה ביטחון עצמי ואני חושב שהשמיים הם הגבול, אם נמשיך להישאר בפוקוס ולקבל את התמיכה שאנחנו מקבלים עד עכשיו מהאוהדים שלנו". על השילוב שלו בקו האחורי עם הקפטן הוותיק, אמר בראדלי: "אני לומד הרבה ממאיר טפירו, בכל יום אני לומד משהו חדש. הוא יושב לי על הראש והוא תמיד מסביר לי מה לעשות ואיך לעשות את זה נכון. אני פשוט לומד ממנו המון מאז תחילת העונה". לגארד הצעיר וחבריו לקבוצה אין יותר מדי זמן לחגוג, מאחר וכבר ביום רביעי הקרוב מצפה להם המשימה הבאה, כשיארחו את בני השרון במסגרת שמינית גמר גביע המדינה. זאת לאחר שבמשחק הליגה בין הקבוצות בסיבוב הראשון הפתיעה העולה החדשה את הקבוצה של דן שמיר, כשגברה עליה בחוץ.